Datos de la NASA sugieren que futuro puede ser aún más lluvioso

Tropical rainfall may increase more than previously thought as the climate warms.
Las lluvias tropicales pueden aumentar más de lo que se pensó anteriormente a medida que el clima se calienta. Crédito: teresaaaa, CC BY-ND 2,0

Un nuevo estudio sugiere que la mayoría de los modelos climáticos globales pueden subestimar la cantidad de lluvia que caerá en las regiones tropicales de la Tierra mientras nuestro planeta se continúa calentando. Eso es porque estos modelos subestiman disminuciones en nubes altas sobre los trópicos visto en observaciones recientes de la NASA, según la investigación conducida por el científico Hui su del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Espera un minuto: ¿Cómo es posible que menos nubes conduzcan a más lluvias? A nivel mundial, las lluvias no están relacionadas sólo con las nubes que están disponibles para hacer llover, sino también con el "presupuesto energético" de la Tierra: la energía entrante del Sol en comparación con la energía térmica saliente. Nubes tropicales de gran altitud atrapan calor en la atmósfera. Si hay menos de estas nubes en el futuro, la atmósfera tropical se enfriará. A juzgar por los cambios observados en las nubes en las últimas décadas, parece que la atmósfera crearía menos nubes altas en respuesta al calentamiento de la superficie. También aumentaría la lluvia tropical, que calentaría el aire para equilibrar el enfriamiento de la alta contracción de la nube.

Calentamiento de las lluvias el aire también suena contra intuitivo--la gente está acostumbrada a ve llover enfriando el aire alrededor de ellos, sin calentarlo. Varios kilómetros en la atmósfera, sin embargo, prevalece un proceso diferente. Cuando el agua se evapora en el vapor del agua aquí en la superficie de la Tierra y se levanta en la atmósfera, lleva con ella la energía térmica que la hizo evaporar. En la atmósfera superior fría, cuando el vapor de agua se condensa en gotitas líquidas o partículas de hielo, libera su calor y calienta la atmósfera.

El nuevo estudio se publica en la revista Nature Communications. Pone la disminución en la alta cubierta tropical de la nube en contexto como un resultado de un cambio en todo el planeta en los flujos de aire a gran escala que está ocurriendo como la temperatura superficial de la Tierra se calienta. Estos flujos a gran escala se denominan circulación general atmosférica, e incluyen una amplia zona de aire ascendente centrado en el Ecuador. Las observaciones de los últimos 30 a 40 años han demostrado que esta zona se está estrechando a medida que el clima se calienta, causando la disminución de las nubes altas.

Su y sus colegas de JPL y cuatro universidades compararon los datos climáticos de las últimas décadas con 23 simulaciones de modelos climáticos del mismo período. Los modelistas climáticos utilizan simulaciones retrospectivas como éstas para comprobar qué tan bien sus modelos numéricos son capaces de reproducir observaciones. Para los datos, el equipo usó observaciones de la radiación térmica saliente de las nubes espacial de la NASA y del sistema de energía radiante de la Tierra (CERES) y otros instrumentos satelitales, así como observaciones a nivel del suelo.

El equipo de Su encontró que la mayoría de los modelos climáticos subestimaron la tasa de aumento de la precipitación para cada grado de calentamiento superficial que se ha producido en las últimas décadas. Los modelos que se aproximaron a las observaciones de las nubes en el clima actual mostraron un aumento de la precipitación mayor para el futuro que los otros modelos.

Su dijo que al rastrear el problema de la subestimación de nuevo a las deficiencias de los modelos en la representación de las nubes tropicales altas y la circulación general atmosférica, "este estudio proporciona un camino para mejorar las predicciones del cambio futuro de la precipitación."

El estudio se titula "endurecimiento de la subida tropical y las nubes altas clave para el cambio de la precipitación en un clima más cálido."

Alan Buis
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, California
818-354-0474
Alan.Buis@jpl.nasa.gov

Written by Carol Rasmussen
NASA's Earth Science News Team

Traducción: El Quelonio Volador

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