El orbiter de la NASA encuentra nueva evidencia de helada en la superficie de la luna

En cráteres cerca del polo sur de la luna, el orbitador de reconocimiento lunar de la NASA encontró algunas áreas brillantes y algunas zonas muy frías. En áreas que son brillantes y frías, el hielo del agua puede estar presente en la superficie como helada. Créditos: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA/estudio de visualización científica

Los depósitos de hielo parecen ser irregulares y delgados, y es posible que se mezclan con la capa superficial de suelo, polvo y pequeñas rocas llamado regolito. Los investigadores dicen que no están viendo extensiones de hielo similares a un estanque congelado o pista de patinaje. En cambio, están viendo señales de escarcha superficial.

La escarcha se encontró en las trampas frías cerca del polo sur de la luna. Las trampas frías son áreas permanentemente oscuras — ubicadas en el suelo de un cráter profundo o a lo largo de una sección de la pared del cráter que no recibe luz solar directa — donde las temperaturas permanecen por debajo de menos 260 grados Fahrenheit (menos 163 grados centígrados). Bajo estas condiciones, el hielo del agua puede persistir por millones o miles de millones de años.

Hace más de medio siglo, los científicos sugirieron que las trampas frías lunares podrían almacenar el hielo del agua, pero confirmando que la hipótesis resultó ser desafiante. Las observaciones hechas por el orbiter lunar del prospector de la NASA en los últimos años 90 identificaron áreas ricas en hidrógeno cerca de los postes de la Luna pero no podían determinarse si ese hidrógeno fue atado para arriba en agua o estaba presente en alguna otra forma. La comprensión de la naturaleza de estos depósitos ha sido uno de los objetivos de conducción de LRO, que ha estado orbitando la luna desde 2009.

Fisher y sus colegas encontraron evidencias de heladas lunares comparando lecturas de temperatura del instrumento Diviner de LRO con mediciones de brillo del altímetro láser del orbitador lunar de la nave espacial, o Lola. En estas comparaciones, las zonas más frías cercanas al polo sur también fueron muy brillantes, indicando la presencia de hielo u otros materiales altamente reflectantes. Los investigadores miraron las temperaturas superficiales máximas, porque el hielo de agua no durará si la temperatura se arrastra por encima del umbral crucial.

Los hallazgos son coherentes con el análisis de otro equipo de datos LRO, reportado en 2015. Ese estudio comparó las temperaturas máximas con ULTRAVIOLETA, o ULTRAVIOLETA, datos del proyecto de la cartografía de Lyman-Alpha, o lámpara. Lola y LAMP son capaces de medir el brillo de la superficie sin luz solar. Lola lo hace midiendo la luz reflejada del laser, y la lámpara, midiendo reflejada la luz de las estrellas y el skyglow ULTRAVIOLETA del hidrógeno.

"Estos hallazgos demuestran una vez más el valor de estudiar la Luna desde la órbita a largo plazo", dijo John Keller, el científico del proyecto LRO en el Centro Goddard de vuelos espaciales de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Todo este trabajo comienza con conjuntos de datos completos que se componen de años de mediciones continuas".

Juntos, los dos estudios fortalecen el caso de que hay heladas en las trampas frías cerca del polo sur de la Luna. Hasta ahora, sin embargo, los investigadores no han visto los mismos signos cerca del polo norte de la Luna.

"Lo que siempre ha sido intrigante sobre la Luna es que esperamos encontrar hielo donde las temperaturas son lo suficientemente frías para el hielo," "pero eso no es exactamente lo que vemos", dijo Matt Siegler, un investigador del Instituto de ciencia planetaria de Dallas, Texas, y coautor del estudio.

El hielo del agua y otros depósitos también se han identificado en trampas frías cerca del polo norte en Mercurio. A pesar de que es el planeta más cercano al Sol,  Mercurio parece tener hasta 400 veces más hielo que la Luna, por estimación de Siegler. Los científicos todavía están averiguando qué escenario es "más normal".

Otra pregunta tentadora es qué edad tiene el hielo de la Luna. Si el agua fue entregada por colectores o asteroides helados, podría ser tan antigua como el sistema solar y podría marcar la entrega temprana de agua a la Tierra y la Luna. Pero si el agua fue producida por reacciones químicas impulsadas por el viento solar, es mucho más reciente. O ambos pueden ser ciertos. Podría haber depósitos de hielo de eones enterrados bajo tierra y agua más nueva en la superficie.

En cualquier caso, Siegler dijo, hay suficientes pruebas ahora para argumentar para una investigación más. El hielo de la Luna no sólo podría proporcionar recursos para la exploración, sino que también podría ayudarnos a entender los orígenes del agua de la Tierra.

By Elizabeth Zubritsky
NASA’s Goddard Space Flight Center in Greenbelt, Md.
Last Updated: May 31, 2017
Editor: Karl Hille

Traducción: El Quelonio Volador


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