Los derrumbes de Ceres reflejan el contenido de hielo

NASA's Dawn spacecraft has revealed many landslides on Ceres
La nave espacial Dawn de la NASA ha revelado muchos derrumbes en Ceres, que los investigadores interpretan que han sido formados por una cantidad significativa de hielo de agua. Se muestran ejemplos de tipo i (izquierda), tipo II (medio) y tipo III (derecha). Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/ida

Mientras la nave espacial Dawn de la NASA continúa explorando Ceres, la evidencia se monta en que el enigmático Planeta Enano conserva una cantidad significativa de hielo de agua. Un nuevo estudio en la revista Nature Geo Ciencias agrega a esta imagen, mostrando cómo el hielo puede haber dado forma a la variedad de deslizamientos de tierra vistos hoy en Ceres.

"Las imágenes de Dawn muestran que los derrumbes, muchos de los cuales son similares a los que se ven en la Tierra, son muy comunes en Ceres, y además el caso de que CERES tiene un montón de hielo de agua involucrado en su estructura", dijo Britney Schmidt, quien dirigió el estudio. Es socia del equipo de Dawn Science y profesora adjunta del Instituto de tecnología de Georgia en Atlanta.

Tipos de derrumbes

Schmidt y sus colegas identificaron tres tipos de derrumbes. El tipo i, que es relativamente redondo y grande, tiene "dedos del pie" gruesos en sus extremos. Se ven similares a los glaciares rocosos y los deslizamientos de hielo en la Tierra. Los derrumbes del tipo i se encuentran sobre todo en las latitudes altas en Ceres, que es también donde la mayoría del hielo se piensa pueda residir justo debajo de la superficie, sugiriendo que implican la mayoría del hielo de cualesquiera de las características del flujo. Tres pequeños flujos de tipo 1 se encuentran en el cráter Oxo, un pequeño cráter brillante en el hemisferio norte que alberga un depósito de hielo en la superficie.

Las características del tipo II son a menudo más delgadas y más largas que el tipo i, y son el tipo más común de derrumbe en Ceres. Los depósitos de derrumbe parecen similares a los que se dejan atrás por las avalanchas que se ven en la Tierra.

Las características del tipo III de Ceres pueden implicar una breve fusión de algunos de los hielos dentro de la regolito similar al suelo, causando que el material fluya como el barro antes de re congelarse. Estos derrumbes están siempre asociados con cráteres de gran impacto, y pueden haberse formado cuando un evento de impacto derrite el hielo sub superficial en Ceres. Estas características tienen aspectos similares al material expulsado de los cráteres en las regiones heladas de Marte y en la luna de Júpiter Ganímides.

"La ubicación de estos diferentes tipos de características refuerza la idea de que la sub superficie superficial de Ceres es una mezcla de hielo y roca, y que el hielo es más abundante cerca de la superficie en los polos", dijo Schmidt.

Los científicos también se sorprendieron de la cantidad de derrumbes que se han producido en Ceres en general. Alrededor de 20 a 30 por ciento de los cráteres mayores de 6 millas (10 kilómetros) de ancho tienen algún tipo de desprendimiento asociado con ellos. Tales características extensas del "hielo de tierra", que formaron de una mezcla de la roca y del hielo, habían sido observadas solamente antes en la Tierra y Marte.

Implicaciones y observaciones futuras

Basándose en la forma y distribución de los derrumbes de Ceres, los autores del estudio estiman que el hielo en las pocas decenas de metros de Ceres puede variar entre el 10% y el 50 por ciento en volumen.

"Este tipo de flujos no se ven en cuerpos como Vesta, que Dawn estudió de 2011 a 2012, porque el regolito está desprovisto de agua", dijo Carol Raymond, investigadora principal adjunta de la misión Dawn, con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California.

Ahora en su fase de misión extendida, Dawn está utilizando su motor de iones para girar el plano de su órbita alrededor de Ceres para prepararse para las observaciones de una nueva órbita y orientación. A finales de abril, la nave espacial estará directamente entre el Sol y el misterioso cráter de Occator. En esta geometría, Dawn puede ofrecer nuevas ideas sobre el material reflexivo de Ceres "punto brillante más famoso", el centro altamente reflexivo de Occator que ha sido nombrado Cerealia Fácula.

La misión Dawn es administrada por JPL para la dirección de la misión científica de la NASA en Washington. Dawn es un proyecto del Programa Discovery de la dirección, administrado por el centro Marshall de vuelos espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama. La UCLA es responsable de la ciencia de la misión Dawn. Orbital ATK Inc., en Dulles, Virginia, diseñó y construyó la nave espacial. El Centro Aeroespacial Alemán, el Instituto Max Planck de investigación de sistemas solares, la Agencia Espacial Italiana y el Instituto Nacional de Astrofísica de Italia son socios internacionales en el equipo de la misión.

Elizabeth Landau
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, CA
818-354-6425
elizabeth.landau@jpl.nasa.gov

Traducción: El Quelonio Volador

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