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Planeta Marte: NASA encuentra pruebas de diversos ambientes en muestras de curiosidad

Key Locations Studied at 'Pahrump Hills' on Mars
 Curiosidad de la NASA Mars Rover examinó un área de afloramiento de barro llamada "Pahrump Hills" en el Monte más bajo sostenido, en 2014 y 2015. Esta vista muestra las ubicaciones de algunos objetivos que el Rover estudió allí. Los puntos azules indican donde se recolectaron muestras perforadas de roca pulverizada para su análisis. Fotografía: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Los científicos de la NASA han encontrado una amplia diversidad de minerales en las primeras muestras de rocas recolectadas por el Curiosity Rover en las capas más de Mount Sharp en Marte, lo que sugiere que las condiciones cambiaron en los ambientes de agua en el planeta con el tiempo.

Curiosidad aterrizó cerca de Mount Sharp en Gale Crater en agosto de 2012. Alcanzó la base de la montaña en 2014. Las capas de rocas en la base del sostenido del montaje acumularon como sedimento dentro de los lagos antiguos alrededor de 3.500.000.000 años. La espectroscopia infrarroja orbital había demostrado que las capas más de la montaña tienen variaciones en los minerales que sugieren cambios que en el área han ocurrido.

En un artículo publicado recientemente en Earth and Planetary Science Letters, científicos de la división de ciencia de la investigación y exploración de Astro materiales (Ares) en el centro espacial Johnson de la NASA en Houston reportan las primeras cuatro muestras recolectadas de las capas inferiores de Mount Sharp.

"Fuimos al Cráter Gale para investigar estas capas inferiores de Mount Sharp que tienen estos minerales que se precipitaron del agua y sugieren diferentes ambientes", dijo Elizabeth Rampe, el primer autor del estudio y un científico de la misión de exploración de la NASA en Johnson. "Estas capas fueron depositadas hace unos 3.500.000.000 años, coincidiendo con un tiempo en la Tierra cuando la vida estaba empezando a apoderarse." Pensamos que el Marte temprano pudo haber sido similar a la Tierra temprana, y así que estos ambientes pudieron haber sido habitables.

Los minerales encontrados en las cuatro muestras perforadas cerca de la base del sostenido del montaje sugieren que varios diversos ambientes estaban presentes en el cráter antiguo del Gale. Hay evidencia de aguas con diferentes pH y condiciones de oxidación variable. Los minerales también muestran que había múltiples regiones de origen para las rocas en "Pahrump Hills" y "Marias pass".

El papel divulga principalmente sobre tres muestras de la región de las colinas de Pahrump. Se trata de un afloramiento en la base del Monte Sharp que contiene rocas sedimentarias que los científicos creen que se formaron en presencia de agua. La otra muestra, llamada "piel de ante," fue divulgada el año pasado, pero esos datos se incorporan en el papel.

El estudio de estas capas de roca puede dar información sobre la habitabilidad del pasado de Marte, y determinar los minerales encontrados en las capas de roca sedimentaria rinde muchos datos sobre el entorno en el que se formaron. Los datos recolectados en Mount Sharp con el instrumento de química y mineralogía (Chemin) sobre Curiosidad mostraron una amplia diversidad de minerales.

En la base están los minerales de una fuente primitiva del magma; son ricos en hierro y magnesio, similar a basaltos en Hawaii. Moviéndose más alto en la sección, los científicos vieron más minerales ricos en sílice. En la muestra del "pico telegráfico", los científicos encontraron minerales similares al cuarzo. En la muestra de "piel de ante", los científicos encontraron a tridymite. Tridymite se encuentra en la Tierra, por ejemplo, en rocas que se formaron a partir de la fusión parcial de la corteza terrestre o en la corteza continental-un hallazgo extraño porque Marte nunca tuvo tectónica de placas.

En las muestras de "confianza Hills" y "Mojave 2", los científicos encontraron minerales arcillosos, que generalmente se forman en presencia de agua líquida con un pH casi neutro, y por lo tanto podrían ser buenos indicadores de ambientes pasados que eran propicios a la vida. El otro mineral descubierto aquí era Jarosita, una sal que se forma en soluciones ácidas. El hallazgo de Jarosita indica que había fluidos ácidos en algún momento en esta región.

Hay diversos minerales del óxido de hierro en las muestras también. Hematites fue encontrada cerca de la base; sólo magnetita se encontró en la parte superior. El hematites contiene el hierro oxidado, mientras que la magnetita contiene formas oxidadas y reducidas de hierro. El tipo de mineral de óxido de hierro presente puede contar a los científicos sobre el potencial de oxidación de las aguas antiguas.

Los autores discuten dos hipótesis para explicar esta diversidad mineralógica. Las aguas del lago ellos mismos en la base estaban oxidando, así que o había más oxígeno en la atmósfera u otros factores estimularon la oxidación. Otra hipótesis--la que se presentó en el papel--es que los fluidos de la etapa posterior se presentaron. Después de que los sedimentos de la roca fueran depositados, una cierta agua subterránea, oxidante ácida, se movió en el área, conduciendo a la precipitación del jarosita y del hematites. En este escenario, las condiciones ambientales presentes en el lago y en aguas subterráneas posteriores fueron muy diferentes, pero ambas ofrecieron agua líquida y una diversidad química que podría haber sido explotada por la vida microbiana.

"Tenemos toda esta evidencia de que Marte fue una vez realmente mojado, pero ahora es seco y frío", dijo rampa. "Hoy, gran parte del agua está encerrada en los polos y en el suelo a altas latitudes como el hielo." "Pensamos que Curiosidad las rocas que ha estudiado revelando los antiguos cambios medioambientales que ocurrieron cuando Marte comenzó a perder su atmósfera y el agua se perdió al espacio".

En el artículo, los autores discuten si esta área específica en Marte es una marca de este acontecimiento que sucede o apenas un secado natural de esta área. Los científicos buscarán respuestas a estas preguntas mientras el Rover sube la montaña.

William P. Jeffs
Johnson Space Center, Houston
281-483-5111
william.p.jeffs@nasa.gov

Guy Webster
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, Calif.
818-354-6278
guy.webster@jpl.nasa.gov

Laurie Cantillo / Dwayne Brown
NASA Headquarters, Washington
202-358-1077 / 202-358-1726
laura.l.cantillo@nasa.gov / dwayne.c.brown@nasa.gov

Traducción: El Quelonio Volador


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