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Iceberg masivo se rompe desde la Antártida

thermal image of Larsen C ice shelf and iceberg
Imagen de longitud de onda térmica de un iceberg grande, que ha parido de la plataforma de hielo Larsen C. Los colores más oscuros son más fríos, y los colores más brillantes son más cálidos, por lo que la grieta entre el iceberg y el estante de hielo aparece como una delgada línea de área ligeramente más cálida. Imagen del 12 de julio de 2017, del instrumento MODIS del satélite Aqua de la NASA.
Créditos: cosmovisión de la NASA

Un iceberg del tamaño del estado de Delaware se separó de la plataforma de hielo Larsen c de la Antártida en algún momento entre el 10 de julio y el 12 de julio. El parir del nuevo iceberg masivo fue capturado por la resolución de imágenes moderada espectro radiómetro en el satélite Aqua de la NASA, y confirmado por el instrumento visible infrarrojo de la Suite del radiómetro de la proyección de imagen en el satélite de la Asociación polar-orbiting Nacional de la NASA/NOAA Suomi común (Suomi-CN). La ruptura final fue reportada por primera vez por el proyecto Midas, un proyecto de investigación Antártico basado en el Reino Unido.
animation of satellite view of Larsen C ice shelf crack
La Animación del crecimiento de la grieta en el estante de hielo Larsen c, de 2006 a 2017, según lo registrado por los satélites Landsat de la NASA/USGS.
Créditos: NASA/USGS Landsat

Larsen c, una plataforma flotante de hielo glacial en el lado este de la Península Antártica, es el cuarto más grande de hielo que suena en el continente más austral de la Tierra. En 2014, una grieta que había ido creciendo lentamente en el estante de hielo por décadas comenzó repentinamente a extenderse hacia el norte, creando el iceberg naciente. Ahora que el trozo de hielo de cerca de 2.240 cuadrados (5.800 kilómetros cuadrados) se ha roto, el área del estante de Larsen c se ha reducido en aproximadamente un 10 por ciento.

"Lo interesante es lo que sucede a continuación, cómo responde el resto de la plataforma de hielo", dijo Kelly Brunt, un glaciólogo con Goddard centro de vuelo espacial de la NASA en Greenbelt, Maryland, y la Universidad de Maryland en College Park. "¿Se debilitará el estante de hielo?" ¿O posiblemente colapsará, como sus vecinos Larsen a y b? ¿Los glaciares detrás de la plataforma de hielo aceleran y tienen una contribución directa al aumento del nivel del mar? "¿O es sólo un evento de parto normal?"

Los estantes de hielo franjan el 75 por ciento de la hoja de hielo antártica. Una manera de evaluar la salud de las hojas de hielo es mirar su equilibrio: cuando una hoja de hielo está en equilibrio, el hielo ganado a través de la nieve es igual al hielo perdido a través de la fusión y el parto del iceberg.

Incluso los eventos de parto relativamente grandes, donde los trozos de hielo tabulares del tamaño de Manhattan o el becerro más grande de la parte frontal del estante, pueden considerarse normales si la hoja de hielo está en equilibrio general. Pero a veces las hojas de hielo se desestabilizan, ya sea a través de la pérdida de un iceberg particularmente grande o a través de la desintegración de un estante de hielo, como el del Larsen un estante de hielo en 1995 y la plataforma de hielo Larsen b en 2002. Cuando los estantes de hielo flotantes se desintegran, reducen la resistencia al flujo glacial y permiten así a los glaciares aterrizados que estaban apuntalando para volcar significativamente más hielo en el océano, elevando los niveles del mar.
A lo largo de los meses soleados de finales de 2016 y principios de 2017, los científicos observaron de cerca como una grieta creció a través de la plataforma de hielo Larsen c en la Península Antártica. El 17 de junio de 2017, el sensor de infrarrojos térmico (TIRS) en el Landsat 8 capturó una imagen de color falso de la grieta y el estante de hielo circundante. Muestra el calor relativo o la frescura del paisaje. La naranja representa donde la superficie es la más cálida, más notablemente las áreas de mar abierto y de agua rematada por el hielo fino del mar. Los azules claros y los blancos son las áreas más frías, abarcando la mayor parte del estante del hielo y algunas áreas del hielo de mar. Las zonas de color azul oscuro y púrpura están en el rango medio.
Créditos: observatorio terrestre de la NASA

Los científicos han monitoreado la progresión de la grieta a lo largo del último año utilizando datos de los satélites Sentinel-1 de la Agencia Espacial Europea y las imágenes térmicas de la nave espacial Landsat 8 de la NASA. Durante los próximos meses y años, los investigadores monitorearán la respuesta de Larsen c, y los glaciares que fluyen en ella, a través del uso de imágenes satelitales, encuestas aerotransportadas, instrumentos geofísicos automatizados y trabajo de campo asociado.

En el caso de esta grieta, los científicos estaban preocupados por la posible pérdida de un punto de anclaje que ayudó a mantener a Larsen c estable. En una parte poco profunda del fondo del mar debajo de la plataforma de hielo, una protuberancia de roca, llamada la subida de hielo de Bawden, ha servido como punto de anclaje para la plataforma flotante durante muchas décadas. En última instancia, la grieta se detuvo lejos de separar de la protuberancia.

"El restante 90 por ciento de la plataforma de hielo se mantiene en su lugar por dos puntos de anclaje: el hielo de Bawden se eleva al norte de la grieta y el hielo de Gipps se eleva hacia el sur", dijo Chris Shuman, un glaciólogo con Goddard y la Universidad de Maryland en el Condado de Baltimore. Así que no veo ningún signo de corto plazo que este evento de parto va a llevar al colapso de la plataforma de hielo Larsen c. "Pero estaremos observando de cerca las señales de nuevos cambios en toda la zona".

El tono azul de la grieta indica que el agua relativamente cálida del océano no está muy por debajo de la superficie del hielo. Ninguna parte de la grieta aparece tan cálida como las áreas oceánicas, probablemente porque hay una sopa de trozos de hielo flotantes rotos de las paredes de la grieta y trozos de hielo marino sentados encima de la grieta llena de agua. (esta mezcla puede actuar como un pegamento débil, pero también impide que la grieta se cure.)
Créditos: observatorio terrestre de la NASA

Las primeras imágenes disponibles de Larsen c son fotografías aerotransportadas de los años sesenta y una imagen de un satélite estadounidense capturado en 1963. La grieta que ha producido el nuevo iceberg ya se identificó en esas imágenes, junto con una docena de otras fracturas. La grieta permaneció dormida durante décadas, atascada en una sección de la plataforma de hielo llamada zona de sutura, un área donde los glaciares que fluyen hacia la plataforma de hielo se unen. Las zonas de sutura son complejas y más heterogéneas que el resto de la plataforma de hielo, conteniendo hielo con diferentes propiedades y fortalezas mecánicas, y por lo tanto juegan un papel importante en el control de la velocidad a la que crecen las grietas. En 2014, sin embargo, esta grieta en particular comenzó a crecer rápidamente y atravesar las zonas de sutura, dejando perplejos a los científicos.

"Actualmente no sabemos qué cambió en 2014 que permitió que esta grieta empujara a través de la zona de sutura y se propagara en el cuerpo principal de la plataforma de hielo", dijo dan McGrath, un glaciólogo de la Universidad Estatal de Colorado que ha estado estudiando la plataforma de hielo Larsen c desde 2008.

McGrath dijo que el crecimiento de la grieta, dada nuestra comprensión actual, no está directamente relacionado con el cambio climático.

"La Península Antártica ha sido uno de los lugares de más rápido calentamiento del planeta a lo largo de la segunda mitad del siglo XX." Este calentamiento ha impulsado cambios ambientales muy profundos, incluyendo el colapso de Larsen a y b, dijo McGrath. "Pero con la grieta en Larsen c, no hemos hecho una conexión directa con el clima de calentamiento." "Sin embargo, hay definitivamente mecanismos por los cuales esta grieta podría estar relacionada con el cambio climático, especialmente a través de aguas cálidas oceánicas comiendo en la base de la plataforma".

Mientras crecía la grieta, los científicos tenían dificultades para predecir cuándo se rompería el iceberg naciente. Es difícil porque no hay suficientes mediciones disponibles en las fuerzas que actúan sobre la grieta o la composición de la plataforma de hielo. Además, otros factores externos mal observados, como las temperaturas, los vientos, las olas y las corrientes oceánicas, podrían desempeñar un papel importante en el crecimiento de la grieta. Sin embargo, este evento ha proporcionado una importante oportunidad para que los investigadores estudien cómo se fracturan los estantes del hielo, con implicaciones importantes para otros estantes del hielo.

El Centro Nacional de hielo de Estados Unidos monitoreará la trayectoria del nuevo iceberg, que es probable que se llame a-68. Las corrientes alrededor de la Antártida generalmente dictan el camino que siguen los icebergs. En este caso, el nuevo Berg es probable que siga un camino similar a los icebergs producidos por el colapso de Larsen b: norte a lo largo de la costa de la península, luego al noreste en el Atlántico Sur.

"Es muy improbable que cause algún problema para la navegación", dijo Brunt.

By Maria-Jose Viñas
NASA’s Earth Science Team

Additional media contact: Rani Gran, NASA's Goddard Space Flight Center, Greenbelt, Md.
Last Updated: July 12, 2017
Editor: Rob Garner

Traducción: El Quelonio Volador

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