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La Nave espacial Voyager de la NASA sigue llegando a las estrellas después de 40 años

This archival photo shows engineers working on NASA's Voyager 2 spacecraft on March 23, 1977.
Esta foto de archivo muestra a los ingenieros que trabajan en la nave espacial Voyager 2 de la NASA el 23 de marzo de 1977.
El Voyager es administrado por la NASA por el Laboratorio de Propulsión a Jet de la NASA, Pasadena, California. JPL es una división del Instituto de tecnología de California, Pasadena.

Image credit: NASA/JPL-Caltech

This global color mosaic of Triton, taken in 1989 by NASA's Voyager 2 shows Triton, the largest satellite of Neptune. Triton has the coldest surface known anywhere in the solar system; it is so cold that most of Triton's nitrogen is condensed as frost.
Mosaico global de color de Tritón, tomada en 1989 por el Voyager 2 durante su sobrevuelo al sistema Neptuno. El color se sintetizaba combinando imágenes de alta resolución tomadas a través de filtros anaranjados, violetas y ultravioletas; Estas imágenes se mostraron como imágenes en rojo, verde y azul y se combinaron para crear esta versión en color. Con un radio de 1.350 (839 millas), cerca del 22% más pequeño que la Luna de la Tierra, Tritón es por lejos el satélite más grande de Neptuno. Es uno de los tres únicos objetos en el sistema solar conocido por tener una atmósfera dominada por el nitrógeno (las otras son la Tierra y la Luna y el gigante de Saturno, Titán). Tritón tiene la superficie más fría conocida en cualquier parte del sistema solar (38 k, aproximadamente-391 grados Fahrenheit); es tan frío que la mayor parte del nitrógeno de Tritón se condensa como escarcha, convirtiéndolo en el único satélite en el sistema solar conocido por tener una superficie hecha principalmente de hielo de nitrógeno. Los depósitos rosados constituyen un vasto casquete polar del sur que se cree que contiene hielo de metano, que habría reaccionado bajo la luz solar para formar compuestos rosados o rojos. Las vetas oscuras que sobre yacen a estos hielos rosados se cree que son un polvo de hielo y tal vez carbonoso depositado de enormes penachos similares al géiser, algunos de los cuales se encontraron activos durante el sobrevuelo a la Voyager 2. La banda de color verde azulado visible en esta imagen se extiende por todo el camino alrededor de Tritón cerca del Ecuador; puede consistir en depósitos relativamente frescos de la helada del nitrógeno. Las áreas verdosas incluyen lo que se llama El Terreno del Melón, cuyo origen es desconocido, y un conjunto de paisajes "cryovolcanicos" aparentemente producidos por líquidos helados (ahora congelados) estalló desde el interior del Tritón.
Image credit: NASA/JPL/USGS

Neptune's blue-green atmosphere is shown in greater detail than ever before by NASA's Voyager 2 spacecraft as it rapidly approaches its encounter with the giant planet. This color image shows several complex and puzzling atmospheric features.
El ambiente azul verdoso de Neptuno se muestra con mayor detalle que nunca antes por la nave espacial Voyager 2, ya que rápidamente se acerca a su encuentro con el planeta gigante. Esta imagen de color, producida a una distancia de unos 16.000.000 kilómetros, muestra varias características atmosféricas complejas y enigmáticas. El gran punto oscuro (GDS) visto en el centro es de unos 13.000 km por 6.600 km de tamaño-tan grande a lo largo de su dimensión más larga como la Tierra. Las nubes brillantes, tenues "Cirrus" que se observan en las cercanías de los GDS son más altas en altitud que el material oscuro de origen desconocido que define sus límites. Un velo fino a menudo llena parte del interior de la GDS, como se ve en la imagen. La nube brillante en el borde (más bajo) meridional de las medidas de GDS cerca de 1.000 kilómetros en su grado norte-sur. La pequeña, brillante nube por debajo de los GDS, apodado el "Scooter", gira más rápido que los GDS, ganando unos 30 grados hacia el este (hacia la derecha) en la longitud de cada rotación. Brillantes rachas de nubes en la latitud de los GDS, las pequeñas nubes que lo sobreponen, y una protrusión oscura tenuemente visible en su extremo occidental son ejemplos de patrones meteorológicos dinámicos en Neptuno, que pueden cambiar significativamente en escalas de tiempo de una rotación (alrededor de 18 horas).
Image credit: NASA/JPL

Uranus' icy moon Miranda is seen in this image from Voyager 2 on January 24, 1986.
La Luna helada de Urano Miranda se ve en esta imagen de la Voyager 2 el 24 de enero de 1986.
El proyecto Voyager es administrado por la NASA por el Laboratorio de Propulsión a Jet.
Image credit: NASA/JPL-Caltech

These two images of Uranus, one in true color and the other in false color, were compiled from images returned in 1986, by the narrow-angle camera of NASA's Voyager 2.
Estas dos imágenes de Urano--una en color verdadero (izquierda) y la otra en color falso--fueron compiladas a partir de imágenes retornadas el 17 de enero de 1986, por la cámara de ángulo estrecho de Voyager 2. La nave espacial era 9.100.000 kilómetros (5.700.000 millas) del planeta, varios días del acercamiento más cercano. La imagen de la izquierda ha sido procesada para mostrar Urano como los ojos humanos lo verían desde el punto de vista de la nave espacial. La imagen es un compuesto de imágenes tomadas a través de filtros azules, verdes y anaranjados. Los sombreados más oscuros en la parte superior derecha del disco corresponden al límite diurno de la noche en el planeta. Más allá de este límite yace el hemisferio norte oculto de Urano, que actualmente permanece en total oscuridad a medida que el planeta gira. El color azul verdoso resulta de la absorción de la luz roja por el gas metano en la atmósfera profunda, fría y notablemente clara de Urano. El cuadro a la derecha utiliza el color falso y el realce extremo del contraste para sacar detalles sutiles en la región polar de Uranus. Las imágenes obtenidas a través de Filtros ultravioletas, violetas y naranjas se convirtieron respectivamente en los mismos colores azul, verde y rojo utilizados para producir la imagen a la izquierda. Los muy ligeros contrastes visibles en el color verdadero son muy exagerados aquí. En este cuadro del falso-color, Uranus revela una capilla polar oscura rodeada por una serie de vendas concéntricas progresivamente más ligeras. Una posible explicación es que una neblina o smog pardusco, concentrada sobre el polo, se arregla en bandas por movimientos zonales de la atmósfera superior. La naranja brillante y la franja amarilla en el borde inferior de la extremidad del planeta es un artefacto de la mejora de la imagen. De hecho, la extremidad es oscura y uniforme en color alrededor del planeta. El proyecto Voyager es administrado por la NASA por el Laboratorio de Propulsión a Jet
Image credit: NASA/JPL

This approximate natural-color image from NASA's Voyager 2 shows Saturn, its rings, and four of its icy satellites. Three satellites Tethys, Dione, and Rhea are visible against the darkness of space.
Esta imagen de color natural aproximado muestra Saturno, sus anillos, y cuatro de sus satélites helados. Tres satélites (Tethys, Dione, y Rhea) son visibles contra la oscuridad del espacio, y otro satélite más pequeño (Mimas) es visible contra las nubes de Saturno muy cerca del horizonte izquierdo y justo debajo de los anillos. Las sombras oscuras de Mimas y Tethys también son visibles en las nubes de Saturno, y la sombra de Saturno se ve a través de una parte de los anillos. Saturno, segundo en tamaño solamente Júpiter es mayor en nuestro sistema solar, es 120.660 kilómetros (75.000 millas) en diámetro en su Ecuador (el plano del anillo) pero, debido a su vuelta rápida, Saturno es el 10% más pequeño medido a través de sus postes. Los anillos de Saturno están compuestos principalmente de partículas de hielo que van desde el polvo microscópico hasta las rocas de tamaño. Estas partículas orbitan Saturno en un vasto disco que es un mero 100 metros (330 pies) o tan espeso. La delgadez de los anillos contrasta con su enorme diámetro--por ejemplo, 272.400 km (169.000 millas) para la parte exterior del brillante anillo, el anillo exterior visible aquí. El boquete concéntrico pronunciado en los anillos, la división Cassini (llamada así por su descubridor), es una región de 3500 km de ancho (2200 mi, casi la anchura de los Estados Unidos) que está mucho menos poblada con partículas de anillo que el más brillante b y los anillos a ambos lados de la brecha. Los anillos también muestran una enigmática estructura radial (' radios '), particularmente a la izquierda. Esta imagen fue sintetizada a partir de imágenes tomadas en los filtros azul y violeta de la Voyager y fue procesado para recrear un color y contraste aproximadamente natural.
Image credit: NASA/JPL/USGS

NASA's Voyager 1 image of Io showing active plume of Loki on limb. Heart-shaped feature southeast of Loki consists of fallout deposits from active plume Pele.
Voyager 1 imagen de Io que muestra la pluma activa de Loki en la extremidad. La característica en forma de corazón suroriental de Loki consiste en los depósitos de la precipitación de la Pluma activo Pele. Las imágenes que componen este mosaico fueron tomadas de una distancia media de aproximadamente 490.000 kilómetros (340.000 millas).
Image credit: NASA/JPL/USGS

This true-color simulated view of Jupiter is composed of 4 images taken by NASA's Cassini spacecraft on December 7, 2000.
Esta vista simulada de color verdadero de Júpiter está compuesta por 4 imágenes tomadas por la nave espacial Cassini de la NASA el 7 de diciembre de 2000. Para ilustrar lo que Júpiter habría parecido si las cámaras tuvieran un campo de visión lo suficientemente grande para capturar todo el planeta, el mapa cilíndrico se proyectaba sobre un globo terráqueo. La resolución es de unos 144 kilómetros (89 millas) por píxel. La luna de Júpiter Europa está lanzando la sombra en el planeta.
Cassini es una misión cooperativa de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. JPL, una división del Instituto de tecnología de California en Pasadena, dirige Cassini para la oficina de ciencia espacial de la NASA, Washington, d.c
Image credit: NASA/JPL/University of Arizona

NASA's Voyager 2 was launched on Aug. 20, 1977 from the NASA Kennedy Space Center at Cape Canaveral in Florida where it was propelled into space on a Titan/Centaur rocket.
Voyager 2 fue lanzado el 20 de agosto de 1977, desde el centro espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral en Florida, impulsado al espacio en un cohete de Titán/Centauro.
JPL maneja y controla el proyecto Voyager para la oficina de ciencia espacial de la NASA.
Image credit: NASA/JPL

This artist concept shows NASA's twin Voyager spacecraft, celebrating 40 years of continual operation in August and September 2017.
Un concepto de artista que representa una de las naves espaciales gemelas de la NASA. Las naves espaciales más lejanas y longevas de la humanidad están celebrando 40 años en agosto y septiembre de 2017.
La nave espacial Voyager fue construida por JPL, que continúa funcionando ambos. JPL es una división de Caltech en Pasadena. California. Las misiones del Voyager forman parte del Observatorio del sistema heliofísica de la NASA, patrocinado por la división heliofísica de la dirección de la misión científica en Washington.
Image credit: NASA/JPL-Caltech

La nave espacial más lejana y longeva de la humanidad, la Voyager 1 y 2, logra 40 años de operación y exploración en agosto y septiembre. A pesar de su vasta distancia, continúan comunicándose con la NASA diariamente, todavía sondeando la frontera final.

Su historia no sólo ha impactado a generaciones de científicos e ingenieros actuales y futuros, sino también a la cultura de la Tierra, incluyendo el cine, el arte y la música. Cada nave espacial lleva un registro dorado de sonidos, imágenes y mensajes de la Tierra. Puesto que la nave espacial podría durar miles de millones de años, estas cápsulas de tiempo circular podría ser un día los únicos rastros de la civilización humana.

"Creo que pocas misiones pueden coincidir con los logros de la nave espacial Voyager durante sus cuatro décadas de exploración", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la dirección de la misión científica de la NASA (DME) en la sede de la NASA. "Ellas nos han educado a las maravillas desconocidas del universo y verdaderamente inspiraron a la humanidad a seguir explorando nuestro sistema solar y más allá."

Las viajeras han establecido numerosos récords en sus viajes inigualables. En 2012, la Voyager 1, que se lanzó el 5 de septiembre de 1977, se convirtió en la única nave espacial que ha entrado en el espacio interestelar. Voyager 2, lanzado el 20 de agosto de 1977, es la única nave espacial que ha volado por los cuatro planetas exteriores-Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Sus numerosos encuentros planetarios incluyen el descubrimiento de los primeros volcanes activos más allá de la Tierra, en la luna de Júpiter IO; indicios de un océano sub superficial en la luna de Júpiter Europa; la atmósfera más parecida a la Tierra en el sistema solar, en la luna de Saturno Titán; la confusa, helada Luna Miranda en Urano; y los géiseres fríos helados en la luna de Neptuno Triton.

A pesar de que la nave espacial ha dejado los planetas muy atrás-y tampoco se acercará remotamente a otra estrella durante 40.000 años-las dos sondas todavía envían observaciones sobre las condiciones en las que la influencia de nuestro Sol disminuye y el espacio interestelar comienza.

Voyager 1, ahora casi 13.000.000.000 millas de la Tierra, viaja a través del espacio interestelar hacia el norte fuera del plano de los planetas. La sonda ha informado a los investigadores que los rayos cósmicos, núcleos atómicos acelerados a casi la velocidad de la luz, son hasta cuatro veces más abundantes en el espacio interestelar que en las cercanías de la Tierra. Esto significa que el helio esfera, el volumen de burbuja que contiene los planetas de nuestro sistema solar y el viento solar, efectivamente actúa como un escudo de radiación para los planetas. Voyager 1 también insinuó que el campo magnético del medio interestelar local se envuelve alrededor del helio esfera.

Voyager 2, ahora casi 11.000.000.000 millas de la Tierra, viaja al sur y se espera que entre en el espacio interestelar en los próximos años. Los diferentes lugares de los dos Voyagers permiten a los científicos comparar ahora mismo dos regiones del espacio donde el helio esfera interactúa con el medio interestelar circundante utilizando instrumentos que miden partículas cargadas, campos magnéticos, ondas de radio de baja frecuencia y plasma solar de viento. Una vez que el Voyager 2 cruza en el medio interestelar, también podrán probar el medio desde dos ubicaciones diferentes simultáneamente.

"Ninguno de nosotros sabía, cuando lanzamos hace 40 años, que cualquier cosa todavía estaría funcionando, y continuando en este viaje pionero", dijo Ed Stone, investigador del proyecto Voyager basado en Caltech en Pasadena, California. "Lo más emocionante que encuentran en los próximos cinco años es probable que sea algo que no sabíamos que estaba ahí fuera para ser descubierto".

Los viajeros gemelos han sido superlogrados cósmicos, gracias a la previsión de los diseñadores de misión. Al prepararse para el ambiente de radiación en Júpiter, el más duro de todos los planetas en nuestro sistema solar, la nave espacial estaba bien equipada para sus viajes posteriores. Ambos Voyagers llevan sistemas redundantes que permiten que la nave espacial cambie a sistemas de respaldo de forma autónoma cuando sea necesario, así como fuentes de alimentación duraderas. Cada Voyager tiene tres generadores termoeléctricos del radioisótopo, los dispositivos que utilizan la energía térmica generada de la decadencia de plutonio-238--solamente la mitad de ella será ido después de 88 años.

El espacio está casi vacío, por lo que los viajeros no están a un nivel significativo de riesgo de bombardeo por objetos grandes. Sin embargo, el ambiente espacial interestelar del Voyager 1 no es un vacío total. Está llena de nubes de material diluido restante de estrellas que explotaron como supernovas hace millones de años. Este material no constituye un peligro para la nave espacial, pero es una parte clave del entorno que la misión Voyager está ayudando a los científicos a estudiar y caracterizar.

Debido a que el poder de los viajeros disminuye por cuatro vatios al año, los ingenieros están aprendiendo a operar la nave espacial bajo restricciones de potencia cada vez más estrictas. Y para maximizar la vida útil de los viajeros, también tienen que consultar documentos escritos sobre los comandos y software de descripciones anteriores a la década, además de la experiencia de los antiguos ingenieros de la Voyager.

"La tecnología es de muchas generaciones de edad, y se necesita a alguien con experiencia de diseño de los años setenta para entender cómo funciona la nave espacial y qué actualizaciones se pueden hacer para que puedan seguir funcionando hoy y en el futuro", dijo Suzanne Dodd, Voyager Project Manager con sede en el Laboratorio de Propulsión a Jet de la NASA en Pasadena.

Los miembros del equipo estiman que tendrán que desactivar el último instrumento científico por 2030. Sin embargo, incluso después de que la nave espacial vaya en silencio, continuarán sus trayectorias a su velocidad actual de más de 30.000 mph (48.280 kilómetros por hora), completando una órbita dentro de la Vía Láctea cada 225.000.000 años.

La nave espacial Voyager fue construida por JPL, que continúa funcionando ambos. Las misiones del Voyager forman parte del Observatorio del sistema heliofísica de la NASA, patrocinado por la división heliofísica de la dirección de la misión científica

Dwayne Brown / Laurie Cantillo
NASA Headquarters, Washington
202-358-1726 / 202-358-1077
dwayne.c.brown@nasa.gov / laura.l.cantillo@nasa.gov

Elizabeth Landau / Jia-Rui Cook
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, Calif.
818-354-6425 / 818-354-0724
elizabeth.landau@jpl.nasa.gov / jia-rui.c.cook@jpl.nasa.gov

Traducción: El Quelonio Volador

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